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Principales características de la soda cáustica

La soda cáustica es una sustancia química altamente alcalina usada principalmente en productos de limpieza.

La soda cáustica es uno de los nombres más comunes con los que se conoce el hidróxido sódico o hidróxido de sodio (NaOH), un producto químico que se encuentra en forma líquida, sólida, en escamas o cristalina. Es producido de forma comercial mediante dos métodos principales: celdas electrolíticas y proceso químico. Se considera como uno de los compuestos con más usos a nivel doméstico y comercial, por lo que su venta es bastante común.

Conocer sus características es indispensable para manipularlo con precaución y evitar situaciones que pongan en riesgo la integridad de los operarios. Así mismo, para garantizar que manipulará un producto de calidad y fabricado con estándares de seguridad, es importante que la venta de soda cáustica sea efectuada por una empresa profesional en la distribución de productos químicos como Amoquímicos. Por eso, en esta nota le contamos cuáles son los usos principales de la soda cáustica, sus características y las medidas de seguridad que se deben tomar a la hora de manipular este producto.

 

Características de la soda cáustica

Como se mencionó anteriormente, suele encontrarse comercialmente en diversas formas, aunque es más común hallar este producto en el mercado en su estado líquido, con una apariencia transparente e inodora similar al agua. Si su color no es totalmente cristalino o tiene turbiedad, significa que es carbonato de sodio al absorber CO2.

En estado sólido y a temperatura ambiente, es blanco y sin olor. En esta forma es altamente soluble en agua ya que es higroscópico, es decir, tiene la capacidad de absorber la humedad del ambiente con mucha facilidad.

Se produce mediante dos métodos:

  • Celdas electrolíticas

Se dice que la mayoría de soda cáustica se genera a través de este método que consiste en la descomposición de la sal mediante tres tecnologías: células de diafragma, de cátodo de mercurio y de membrana. 

El método de células de diafragma se basa en tecnología de Estados Unidos y consiste de tres pasos: purificación de la salmuera (agua saturada de sal), sección electrolítica (en donde se realizan las reacciones deseadas) y el tratamiento del producto (que resulta con una concentración del 12%). 

Por su parte, el método de células de cátodo de mercurio —que tiene sus bases en Europa— es similar al de diafragma, con la diferencia de que la sal entra en estado sólido a la célula. Además, si bien es cierto que con este proceso se consume más energía, el resultado es un producto más puro que no necesita de procesos auxiliares para garantizar su pureza. 

Finalmente, el proceso de membrana se considera como la tecnología más innovadora y que consume menos energía de las tres. A diferencia de las otras dos, en esta se obtiene un producto con concentración del 35% ya que la membrana iva no permite la difusión de gases durante el proceso.

  • Proceso de reacción química 

Este proceso consiste en una reacción de carbonato de sodio (Na2CO3) con hidróxido de calcio (Ca[OH]2) para formar hidróxido de sodio (NaOH) y carbonato de calcio (CaCO3).

La alcalinidad de la soda cáustica es alta, es decir, tiene la capacidad de neutralizar ácidos o elevar el pH, esta es una de las razones por las cuales su uso es tan extendido. Además, al contacto con metales como aluminio, magnesio, zinc, estaño y bronce libera gas hidrógeno, el cual es altamente inflamable y explosivo. 

Por su composición, el hidróxido sódico reacciona violentamente al contacto con agua y ácidos. Si se disuelve en ellos, desprende gran cantidad de calor y adquiere propiedades combustibles.

 

Usos de la soda cáustica

 Al ser un producto tan versátil, es ampliamente utilizado en escenarios domésticos e industriales. Algunos de sus usos más populares son:

  • Productos químicos: la soda cáustica es un componente esencial en la fabricación de algunos productos químicos para diversas industrias. Una de las sustancias que se generan gracias a la utilización del hidróxido de sodio es la alúmina de la bauxita. Adicionalmente, se utiliza para el control del pH, específicamente en la neutralización de ácidos residuales, debido a su fuerte alcalinidad y su facilidad de almacenamiento. También se emplea en el lavado cáustico de gases residuales, catálisis y extracción cáustica.

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  • Pasta y papel: para las industrias productoras de papel, la soda cáustica se emplea en la cocción de pasta Kraft y la extracción de lignina durante las secuencias de blanqueado de la pasta. Es especialmente útil en el proceso de extracción debido a sus propiedades para eliminar impurezas.
La soda cáustica es una sustancia química altamente alcalina usada principalmente en productos de limpieza.

  • Productos de limpieza: ya sea como compuesto para crear otros productos de limpieza o como componente directo, la soda cáustica cumple una gran función en esta industria. Es utilizada como reactivo para producir sales de sodio de ácidos sulfónicos orgánicos y el hipoclorito de sodio. Como compuesto único es muy útil en productos para limpieza de hornos o para desatascar tuberías.
  • Control de pH en piscinas: como mencionamos antes, la soda cáustica ofrece la facilidad de controlar el pH, por lo que resulta ideal para el tratamiento de las piscinas, que deben contar con un nivel de 7,2 y 7,6 de acidez para que el cloro actúe como agente desinfectante y purificador. Puede resultar difícil de creer que el hidróxido de sodio sea efectivo en el control de pH debido a que se considera como una sustancia altamente alcalina, pero si se utiliza diluido de la forma correcta reacciona ante el ácido clorhídrico y lo neutraliza.
  • Jabones: adicionalmente, el hidróxido de sodio —en escamas o perlas, principalmente— se emplea en la fabricación de jabones. Sin embargo, debido a sus propiedades altamente alcalinas, debe utilizarse con cuidado porque su efecto corrosivo podría resultar perjudicial para la piel.
  • Tratamiento de aguas: al igual que para las piscinas, el uso de la soda cáustica para el tratamiento de aguas se realiza con el objetivo de realizar un control de los niveles de pH, pero además para regenerar el intercambio iónico y la generación de hipoclorito de sodio sobre el terreno. 
  • Proceso textil del algodón: durante la producción de materias primas para la industria de la moda, el 90% de todo el algodón pasa por un lavado que ayuda a que la tela absorba mejor los agentes de blanqueado. Así, la soda cáustica es utilizada para el lavado y la maceración de telas.
  • Industria de alimentos: los usos de la soda cáustica en la industria alimenticia abarcan aspectos como la remoción de la piel de las papas, los tomates y varias frutas, la elaboración de grasas y aceites comestibles, y para aliñar aceitunas.
  • Productos de petróleo: la industria del petróleo y el gas natural utiliza la soda cáustica en la elaboración de productos como los lodos de inyección y en la inyección alcalina de los campos petrolíferos para aumentar la extracción de petróleo.

Precauciones al manipular soda cáustica

 

 

La soda cáustica es corrosiva en cualquiera de sus formas, por ello, seguir los procedimientos de seguridad en el transporte y durante la manipulación es esencial. Debido a que es un producto incoloro, es difícil notar el peligro, por lo que se deben tomar todas las medidas de seguridad.

Algunos de los riesgos que puede generar en el cuerpo humano son:

  • Irritación en los ojos y daño grave en la córnea, que puede resultar en un deterioro permanente en la vista o en ceguera. 
  • Puede causar quemaduras graves tanto en la piel como en los ojos, ya sea que el contacto con el producto sea breve o prolongado. 
  • Su inhalación puede generar irritaciones severas en el sistema respiratorio.
  • Ingerir este producto puede causar irritación gastrointestinal y quemaduras severas de la boca y la garganta.

A pesar de ser un producto bastante estable, puede reaccionar ante ciertos metales y volverse inflamable. Además, es incompatible con el agua y los ácidos. Al utilizarlo, es imprescindible recibir asesoría profesional y portar la vestimenta de protección tanto en manos como en el rostro, en Amoquímicos contamos con capacitaciones y cursos para el manejo de productos químicos, contáctenos si desea recibir más información.

En cuanto a primeros auxilios, ya sea debido a contacto con piel, ojos o manos, se debe exponer el área afectada bajo agua a presión baja por media hora o más. Si su piel tuvo contacto con la soda cáustica pero no sus ojos, utilice la ducha de seguridad y no se quite los anteojos protectores hasta que esté seguro de que su cuerpo está libre de la sustancia. Si se presenta ingestión, no induzca el vómito, mejor suministre grandes cantidades de leche. Recuerde: es indispensable que se recurra inmediatamente a la atención médica.

En caso de emisiones accidentales se debe evacuar totalmente las instalaciones o el área afectada y solamente permitir que el personal capacitado para hacer las operaciones de limpieza ingrese al lugar. 

En cuanto a los elementos de seguridad que se deben usar, es importante que los operarios que se encarguen de la manipulación de la soda cáustica cuenten con traje de protección, careta o máscara, tapabocas, guantes industriales, botas y anteojos especiales de seguridad. 

Para almacenar el producto es importante que se haga en áreas secas y limpias, evitando guardarlo en tanques subterráneos o cerca a ácidos fuertes, agua o metales como aluminio, magnesio, zinc, estaño y bronce. 

La mejor forma de evitar accidentes en la manipulación es contar con un personal capacitado en el manejo de estos productos, en Amoquímicos le ofrecemos cursos y capacitaciones para que se asegure de la integridad de todo su equipo de trabajo.

Si está interesado en este producto, asegúrese de conseguir un proveedor confiable. Para adquirir la soda cáustica líquida o en escamas de manera segura, contacte a Amoquímicos, somos distribuidores calificados de materias primas y productos químicos en Colombia.

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